Уже первые, которые привлекали внимание горожан, крики глашатая на многолюдном форуме представляли собой не что иное, как рекламу, которую сегодня назвали бы социальной. Она отличалась большой эффективностью и широтой влияния, средством передачи (прямого языкового обращения), и выражению — громком и эмоциональном.

Подобная реклама использовалась первыми продавцами на рынках, которые обращались к потенциальным покупателям с разноголосыми призывными криками. Далекими прообразами современных средств наружной рекламы, в частности, уличных рекламных стендов, можно считать древнеримские «альбумсы» — отбеленные и разграфленные в клеточку части стен, обращенные в сторону оживленных улиц и площадей. На этих «стендах» углем писали разного рода объявления. Первые наглядные средства наружной рекламы были обнаружены археологами при раскопках древнеримских городов Помпеи, Геркуланума и Стабии. Внимание привлекали хорошо знакомые предметы: врачи выставляли над дверьми на полке банки для кровопускания, булочник над входом в магазин вывешивал муку или сноп пшеницы, продавец птиц — клетки с пернатыми.

В связи с появлением многочисленных мелких цеховых мастерских и лавок, в средневековых городах большое распространение получили вывески-знаки. Они выполняли прежде всего функцию указателей, имели простую и доступную форму. Как правило, изображались предметы изготовления и продажи. Выполнялись вывески, чаще всего, из металла и подвешивались на кронштейнах на зданиях. Вынос из плоскости фасада и четкая по силуэту объемная форма обеспечивали им хорошее восприятие с продольных сторон узких улочек.

Со временем функции вывесок расширяются. Все чаще вывески решают задачи рекламы. В связи с этим меняется их характер и форма. Они становятся более привлекательными, пышными. Многое к ним переходит от фасадной геральдической пластики. Углубляется и усложняется их рельеф. В композицию включаются декоративные элементы (завитки, волюты, детали растительного орнамента и т.д.), которые создают в целом ажурные, контурные формы. С начала XVII века все больше появляется живописных вывесок. К работе над ними привлекаемых время, профессиональные художники. Так, в 1720 году владелец одной антикварной лавки приглашает признанного французского художника А. Ватто написать ему вывеску, которая впоследствии вошла в историю материальной культуры человечества, как бесценное произведение изобразительного искусства. Многие относятся к ней как к одной из картин мастера, не замечая, что в ее названии есть слово «вывеска». Она красовалась на одной из улиц Парижа и была, по воспоминаниям Жерсена, «… единственной работой, которая в известной степени нарушала самолюбие Ватто». Это было двухсоставная полотно (вывеска состояла). Его можно было детально рассматривать.

На вывеске был представлен интерьер лавки, в которой владелец предлагает картины знатным покупателям. Захватывает легкость письма, точность рисунка. Горожане специально приходили полюбоваться, говорили о ней с восхищением. Как и шедевр великого француза, много старых живописных вывесок хранятся сегодня в крупнейших художественных музеях мира. Особое место среди этих раритетов занимают русские вывески конца XIX — начала XX веков. Со временем наружная реклама становится все более яркой, заметной и технически оснащенной. Как и два века назад, новая реклама, проявляет свои черты, испытывает беспощадной критики со стороны апологетов неоклассической архитектуры. Теоретик А. Бринкман, например, в 30-е годы ХХ века, говорил, что при формировании облика города на него влияют различные технические средства. Он добавил к ним и рекламу А. Бринкман называл технические средства «инженерными зверствами, доказывающие полное отсутствие чувств к художественному произведению — улицы».

Новая реклама находила и своих сторонников, которые приняли ее как неизбежный результат экономического развития общества и сумели предусмотреть в ней не только практическую, но и художественную ценность. В 1936 году в Германии впервые был поставлен вопрос о необходимости целенаправленной работы по художественной организации городской рекламы и открытие специальной школы, призванной готовить специалистов в этой области. Такое позитивное отношение к ней выразилось в создании замечательных образцов рекламы.

Поучительный опыт создания наружной рекламы в первые послереволюционные годы в СССР. Реклама рассматривалась как часть политической пропаганды, одной из форм «промышленной и торговой агитации» (по словам Маяковского). Рекламные мероприятия проводились в большом масштабе с привлечением известных художников. Большое значение придавалось плакатам. Плакаты на злободневные темы рисовались от руки и выставлялись в окнах магазинов, жилых домов и учреждений. Они наполняли улицы города ярким цветом, заметными шрифтами, лаконичными рисунками.